Descripción de los Contaminantes

La atmósfera está formada por una compleja mezcla de componentes cuyas proporciones son constantes (caso de nitrógeno, oxígeno y gases nobles) y variables (dióxido de carbono y la mayoría de contaminantes). Es en estos últimos donde las variaciones en sus concentraciones pueden dar lugar a fenómenos de contaminación.

La Directiva 96/62/CE del Consejo, del 27 de septiembre del 1996, sobre evaluación y gestión de la calidad del aire ambiente define contaminante como "cualquier sustancia introducida directa o indirectamente por el hombre en el aire ambiente que pueda tener efectos nocivos sobre la salud humana o el medio ambiente en su conjunto".

Se clasifican los tipos de contaminantes atendiendo a distintos criterios (naturaleza, origen, etc.). Atendiendo a su naturaleza, los contaminantes pueden clasificarse en tres grupos: biológicos, sustancias químicas y formas de energía.

Entre los agentes biológicos susceptibles de causar efectos dañinos están algunas bacterias, virus, insectos, polen, etc.

A su vez, los contaminantes químicos se clasifican atendiendo a su proceso de formación, distinguiendo entre:

  • Contaminantes primarios: Sustancias vertidas directamente a la atmósfera desde fuentes puntuales (ej.: chimeneas), fuentes móviles (ej.: tráfico) o fuentes superficiales (ej.: los incendios forestales).

    Entre ellos se mencionan el dióxido de azufre (SO2), óxidos de nitrógeno (NOx), amoníaco (NH3), metano (CH4), monóxido y dióxido de carbono (CO y CO2), fluoruro de hidrógeno (HF), partículas en suspensión, etc.

  • Contaminantes secundarios: Sustancias no vertidas directamente a la atmósfera desde focos emisores. Se forman como consecuencia de las reacciones químicas y fotoquímicas que sufren los contaminantes primarios, entre ellos mismos o con los componentes habituales de la atmósfera.

    Entre ellos se citan a modo de ejemplo, el trióxido de azufre (SO3), ácido sulfúrico (H2SO4), ácido nítrico (HNO3), ozono (O3), ...

Los contaminantes químicos más habituales son los que se describen a continuación:


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